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El Departamento de Estelí tiene por límites a: Madriz, al norte, enel oeste Chinandega, al sur León y Chinandega y en el este a Jinotega. (Vea El Mapa)

Nació este Departamento a finales del siglo IXX, como la primera desmembración del más extenso y antiguo Departamento de Segovia. En la era de las colonias la región dependía de la Ciudad Antigua de Segovia y se conocía como "Distrito de Las Haciendas".

La primera villa de San Antonio de Estelí fue fundada por vecinos segovianos a finales del siglo XVII. Estaba situada en la ribera del rio Agueguespala (antiguo nombre del rio Estelí), pero se cuenta que una inundación en la época de la Independencia obligó a los vecinos a trasladarse al terreno más alto y seco donde está ahora precisamente la ciudad. El nombre Estelí es un vocablo híbrido nahuatl-ulúa y significa "rio de la obsidiana".

Estelí es de hecho una región de mesetas separadas por angostos valles. En el pasado bloques coronados por planchas lávicas fueron levantadas a diferentes alturas, dando la impresión de una gigantesca y amplia terracería. Arriba, en medio de los altiplanos rocosos, se encuentran numerosas lagunitas entrampadas, de aguas muy frias. Entre este conjunto de mesetas excavó el cauce y formó su valle el rio Estelí, hasta encontrar una salida en el rio Coco.